Borstkanker kan latente kankercellen vormen na hormoonbehandeling

Onderzoekers van het Imperial College Londen hebben recentelijk aangetoond dat hormoonbehandeling bij borstkanker kan leiden tot latente kankercellen die jaren later weer actief kunnen worden. Hormoontherapie is een effectieve behandeling die al lange tijd gebruikt wordt, maar of hormoontherapie kankercellen doodt of in een bepaalde “slaap” toestand brengt was nog onduidelijk. De onderzoekers openen hiermee een weg die inzicht geeft in waarom sommige borstkankercellen wel, en andere niet in slaaptoestand gaan. Deze inzichten kunnen mogelijk leiden tot nieuwe behandelingen die het aantal doden bij borstkanker flink kunnen reduceren.

Hormoontherapie wordt onder andere gebruikt bij een bepaalde vorm van borstkanker, genaamd oestrogeen-receptor positieve kanker. Dit type komt bij ongeveer 70% van alle soorten borstkanker voor, en wordt aangewakkerd door oestrogeen. Er wordt vaak voor gekozen om de tumor via een chirurgische ingreep te verwijderen, gevolgd door hormoontherapie die zich richt op de oestrogeen receptoren. Ondanks dat deze strategie succesvol is bij veel patiënten, ziet 30 procent van de patiënten die hormoontherapie hebben ondergaan de kanker terugkomen, soms 20 jaar na behandeling. De kanker is dan vaak gemetastaseerd en resistent voor medicatie.

In de studie, gepubliceerd in Nature Communications, onderzocht het team 50.000 menselijke borstkankercellen en concludeerde dat een klein deel van de cellen na hormoontherapie in een slapende toestand verkeerde. Voorgaande studies lieten al zien dat slapende cellen de therapie kunnen overleven door zichzelf van brandstof te voorzien. Het onderzoek toonde verder aan dat slapende cellen in een soort tussenliggende fase zitten waar ze resistent worden voor de medicatie. Dit impliceert dat de hormoontherapie aanleiding is voor de slaaptoestand van de kankercellen. In deze slaaptoestand blijken de cellen sneller te kunnen metastaseren en elders in het lichaam ‘wakker’ te worden, wat kan leiden tot secundaire tumoren.

Dit onderzoek laat een nieuw mechanisme zien die onderzoekers kunnen gebruiken om in toekomstige studies te achterhalen waarom deze cellen door hormoontherapie in slaap modus gezet worden, en welke factoren ze vervolgens wakker maakt. Toch blijft hormoontherapie een van de meest effectieve behandelingen tegen borstkanker, en onderzoek zal moeten uitwijzen of het nemen van hormoontherapie voor een langere tijd kan voorkomen dat de cellen wakker worden en metastaseren.

Geschreven door:
Mitch Hartog